Rijdend van Saint Laurent du Pape richting la Voulte sur Rhône zie je aan de linker kant, stevig tegen een berg aangedrukt, het dorp Beauchastel liggen. Het is een van de zoveel Villages de Caractère hier in de Ardèche en eentje die we nog niet eerder hebben bezocht. Om nu alle karakteristieke dorpen met een bezoekje te vereren, gaat ons wat te ver maar toch hebben we er afgelopen jaren al wel wat bezocht. Chalencon, Désaignes, Boucieux le Roi en wat verder richting het zuiden, Antraïgues sur Volane, Balazuc en Vogüé, allemaal mooie sfeervolle dorpjes.

Een Village de Caractère word je trouwens niet zomaar. Het is een officieel kwaliteitslabel dat door ‘le Comité Départemental du Tourisme’ aan een dorp toegekend kan worden.

Om zo’n titel te krijgen moet er wel aan een aantal voorwaarden worden voldaan. Zo moet het om een dorp gaan van niet meer dan 2000 inwoners. Het dorp dient ook toeristisch gezien wat in z’n mars te hebben: bijzondere monumenten, kerken of kastelen en burchten met een historisch verleden of oude sfeervolle huizen van basalt, kalk-of zandsteen. Het moet in een mooie omgeving liggen, variërend van een dorp in een wilde en ongerepte natuur, een groene vallei, op een rots of aan een rivier of in een terrassengebied met mooie kastanjebossen of berghellingen vol met wijnstokken. Verder moet zo’n gemeente voldoende aandacht schenken aan de leefomgeving van de inwoners en tevens het milieu beschermen. Het dorp moet gastvrijheid hoog in het vaandel hebben staan en voldoende accommodatiemogelijkheden kunnen aanbieden. Dat geldt ook voor horecagelegenheden. Organiseert het dorp dan ook nog voldoende culturele evenementen, dan klopt het plaatje helemaal. Dus even gewoon een bord plaatsen aan de ingang van het dorp; vergeet het maar!

Beauchastel ligt op een plek waar de Rhône en de Eyrieux zo’n beetje samenkomen. Volgens de boeken al daterend uit de twaalfde eeuw en gebouwd onderaan een kasteel. Daar komt uiteindelijk ook z’n huidige naam vandaan. Van oorsprong heette het Bel Castel. Niet zo moeilijk om daar een Beau Chateau van te maken. Uiteindelijk werd dit Beau Chateau verbasterd tot Beauchastel. Terugkomend op die naam; er moet dus ergens op deze plek ooit een kasteel hebben gestaan maar helaas is daar, op een markante toren na, niets meer van te bekennen. Die toren zie je al vanaf de weg duidelijk boven het oude dorpscentrum uitsteken. Om eerlijk te zijn, is de weg er naartoe veel mooier dan die hele toren. Via allerlei smalle en sfeervol geplaveide straatjes, overdekte steegjes en kronkelende trappetjes slenter je er op je dooie gemak doorheen.

Loop maar met ons mee!

Nog heerlijk rustig zo, zonder hordes toeristen. Reken maar dat het hier in de zomer schuifelen geblazen is!